El póker es uno de los juegos de cartas más conocidos del mundo, y gran parte de su fama se debe a World Series Of Poker. Esta serie de torneos celebrados cada año en Las Vegas se ha convertido en el mayor evento de póker del planeta.

¿Conoces las estrategias empresariales que lo hicieron tan famoso y los dramas que hubo detrás de él?

Resulta que en 1951 Benny Binion compró un hotel-casino en Las Vegas, donde empezaría a montar juegos de apuestas. A diferencia de otros casinos, La Herradura de Binion sería un lugar en el que apostar dinero tendría un lugar central, en vez de los espectáculos que abundaban por la época.

Benny llevaba tiempo metido en el mundo del juego, y sabía que competir con otros casinos haciendo lo mismo iba a ser duro. Para destacar con su casino empezó a observar qué problemas tenían los clientes que iban a jugar en otros lugares, y hacer que el suyo fuera un casino donde estuvieran arreglados.

Benny se dio cuenta de que uno de estos problemas tenía que ver con el límite de dinero con el que la gente podía apostar al póker. En la mayoría de los casinos este límite era bastante bajo para atraer a toda clase de personas, lo que provocaba que jugadores de cualquier habilidad jugara en una mesa.

Esto hacía por un lado que los jugadores más novatos se frustraran al ver lo difícil que era ganar manos, y cómo perdían dinero con el tiempo. Por otro lado, los jugadores profesionales que querían jugar buenas partidas y no tenían tanto interés en el dinero también se frustraban, ya que los juegos no les suponían ningún reto.

Para solucionar esto, Benny decidió subir mucho los límites con los que la gente podía apostar en las mesas, haciendo que solo los que pudieran pagar más dinero jugaran en el casino.

Con ello, Benny solo atraía a gente que estuviera dispuesta a apostar grandes cantidades y con alta implicación en el póker, que habitualmente eran los profesionales. Esto haría que con el tiempo, La Herradura de Binion se fuera llenando de jugadores de cada vez más alto nivel, que acabarían trayendo prestigio al casino.

El nacimiento de World Series Of Poker

Fue en este contexto en el que a Benny se le ocurre en 1970 invitar a siete de los jugadores más famosos de un casino de Las Vegas para jugar un torneo, cuyo ganador sería determinado por votación secreta. Este recibiría un premio en metálico y el título de campeón del mundo, naciendo así World Series Of Poker.

El torneo que Benny acababa de crear tenía la intención de reunir anualmente a los mejores jugadores de póker, a quiénes atraería con un doble premio.

La recompensa de dinero se financiaría con las entradas de los espectadores que quisieran ver el torneo, y el brazalete con el título de campeón otorgaría el estatus y prestigio, que muchas veces era lo que más ansiaban los jugadores.

Cuando el ganador de World Series Of Poker jugaba después en otros torneos y volvía a ganarlos con su habilidad, la gente empezaba a ver que el título de campeón era algo real, lo que traía más prestigio al torneo de Benny.

De hecho, al principio World Series Of Poker consistía en un único evento cuya entrada costaba 10 000$ para solo atraer a los jugadores más profesionales. Sin embargo, Benny empezó a crear otros sub-eventos más allá del principal con entradas más bajas, que atraería a muchas más personas y a los medios de comunicación.

De esta forma, World Series Of Poker se había convertido en una serie de torneos con múltiples niveles, cuyos jugadores iban escalando en función de su habilidad. Todos ansiaban por poder jugar en el evento principal, y luchar por el título de campeón del mundo.

¿Cómo se hizo tan exitoso?

La exposición de los medios de comunicación por su parte hizo que más gente conociera el póker y se motivara a aprender para mejorar su juego. Estas personas acabarían convirtiéndose en profesionales que aspirarían a jugar en los torneos, aumentando el número de participantes y la competencia en el juego.

Este aumento de profesionales provocaba que las mesas fueran más complejas y el ganador tuviera que tener aún mayor habilidad para ganar World Series Of Poker, lo que inevitablemente aportaba más prestigio al torneo y beneficios por el aumento de espectadores.

A su vez, este incremento en la popularidad del torneo atraía a más medios de comunicación, lo que acababa convirtiéndose en una rueda imparable.

Sin embargo, el verdadero boomb de World Series Of Poker se daría tras la final de 2003, gracias a Chris Moneymaker. Este amateur tenía a todos los medios de comunicación en contra, pero sorprendió al mundo entero al ganar el torneo.

Chris demostró que incluso un amateur podía ganar un torneo de tanto prestigio, lo que animó a muchísima más gente a empezar a jugar al póker online, y hacer del evento un fenómeno global.

Pero a pesar del enorme éxito que World Series Of Poker estaba teniendo, La Herradura de Binion se enfrentaba a una importante crisis familiar, con una lucha por el control del casino digna de Juego de Tronos.

La crisis de La Herradura de Binion

A pesar del enorme éxito que World Series Of Poker estaba teniendo, La Herradura de Binion se enfrentaba a una importante crisis familiar, con una lucha por el control del casino digna de Juego de Tronos.

Resulta que durante su juventud, Benny había sido un criminal que pasó por la cárcel, y por tanto no le estaba permitido tener una licencia de apuestas.

Sus hijos Jack y Ted serían los encargados de dirigir las operaciones diarias del casino, siendo Jack el presidente y quien albergara World Series Of Poker.

Varios años después de la muerte de Benny, Ted sería vigilado por la policía debido a problemas que tenía con las drogas, y a las sospechas de estar implicado en un asesinato.

En 1998 le quitarían su licencia de apuestas, y sería forzado a vender el 20% de sus acciones en el casino a su hermana menor Becky. A Ted le prohibirían volver a entrar en el casino familiar, y un mes más tarde le hallarían muerto por una sobredosis de drogas.

Becky por su lado, y con los recientes intereses adquiridos en la empresa, iniciaría una larga batalla legal contra su hermano Jack por el control del casino.

Resultaba que Becky no estaba de acuerdo con la forma que Jack había tenido de dirigir el casino, ya que las deudas no dejaban de acumularse. Durante varias décadas La Herradura de Binion había sido uno de los casinos más rentables de todo Las Vegas, pero desde la muerte de su fundador el establecimiento no dejaba de tener pérdidas.

Becky acabaría ganando la batalla contra Jack, haciéndose con el control del casino y la presidencia del mismo.

La mujer empezó a poner varias medidas para recortar los gastos dejados por sus hermanos, como cerrar el restaurante del casino y hacer cambios en el World Series Of Poker que no fueron muy bien recibidos.

A pesar de estas medidas, las deudas del casino siguieron creciendo, hasta tal punto que no había suficiente dinero para pagar a los empleados ni a los ganadores del casino.

La situación era tan insostenible que finalmente, Becky se vio obligada a vender el hotel-casino a Harrah´s Entertainment en 2004, y con él la marca de World Series Of Poker.

Desde entonces, el torneo no ha dejado de crecer y atraer cada vez a más jugadores. De los apenas 50 participantes que hubo durante sus primeros años, el evento principal ya ha llegado a atraer a más de 8700 jugadores en 2006, con un premio final que llegó a los 12 millones de $.

Muchos patrocinadores ya se han percatado de la enorme cantidad de personas que van a ver este evento, con marcas como Pepsi o Activision publicitando sus productos en ellos.

Y es que World Series Of Poker se ha convertido en un fenómeno global, expandiendo el póker hasta sitios que apenas podíamos prever.

Ya en 2005 el videojuego oficial basado en el torneo se lanzó para PC y consolas, con secuelas que fueron saliendo varios años después. E incluso en 2007, Harrah´s anunció la World Series Of Poker Academy, una escuela de póker con la misión de enseñar las habilidades necesarias para obtener un brazalete en el evento.

Sin lugar a dudas, Benny Binion puede estar orgulloso del legado que dejó con su torneo. A pesar de los problemas familiares y de la crisis por las que pasó el casino, World Series Of Poker sigue hoy más vivo que nunca, mostrando cada año póker de un altísimo nivel por todo el mundo.


Lecciones principales:

Mira los problemas como oportunidades:Benny al fundar su casino se dio cuenta de los problemas de los que se quejaba la gente de otros casinos, y los arregló en el suyo como sucedió con lo del límite de las mesas. Escuchar las quejas de otras personas y estar atento a problemas puede ser el inicio de una gran idea de negocio.

Agranda tu nicho de mercado: Al iniciar World Series Of Poker, el torneo estaba cerrado solo a gente de un alto nivel que pudiera pagar los 10 000$ de entrada, lo que le daba un alto prestigio. Con el tiempo Benny fue creando sub-eventos con una menor entrada para atraer a más jugadores, aumentando el alcance del torneo.

Encuentra tu "Flyweel": World Series Of Poker entró en un ciclo de crecimiento en el que se alimentaba a sí mismo; atrayendo a medios de comunicación que dieran a conocer el póker, lo que inevitablemente hacía que más gente jugara y se convirtiera en profesional, yendo al torneo y aumentando el número de jugadores de alto nivel que participaban y los espectadores, y así aumentando el prestigio de World Series Of Poker y atrayendo a más medios de comunicación


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